¿Es tóxico el hormigón? Los efectos del hormigón en nuestras ciudades y sobre la salud humana

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Autor | M. Martínez Euklidiadas

¿Es tóxico el hormigón con el que se construyen las ciudades? Cada cierto tiempo una publicación (poco contrastada) advierte sobre los peligros potenciales de convivir con este material, aludiendo a que sus componentes o fases de fabricación sí que pueden resultar nocivas para el organismo y la naturaleza. Pero, ¿cuál es el impacto del hormigón?

¿El hormigón es tóxico para los humanos?

La OMS define un tóxico como aquello que provoca "efectos adversos a la salud causados por agentes químicos, físicos o biológicos en los organismos vivientes". Las emisiones de los motores o el alcohol son tóxicos, como también lo son algunos materiales de construcción como la fibra de vidrio, el PVC, las pinturas sintéticas, etc., bajo determinadas condiciones muy particulares.

Sin embargo, cabe destacar que estos elementos son tóxicos únicamente en algunas fases de la construcción, motivo por el cual los obreros deben llevar mascarilla durante su uso y ventilación. Los EPI son imprescindibles al trabajar con hormigón en alguna de sus etapas, como la fabricación o pulido. Y en estas etapas sí se ha demostrado toxicidad incluso para poblaciones cercanas a las plantas de producción, que se recomienda que sean completamente selladas.

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Durante la construcción de un pozo vertical para el proyecto Tideway (Londres), una cobertura tapa por completo la cementera, evitando ruidos y la dispersión de elementos como el polvo de cemento. | M. Martínez Euklidiadas[1]

Así, el hormigón húmedo puede causar quemaduras y el polvo de cemento irritación de la piel o enfermedades pulmonares como la silicosis. Sin embargo, su uso es seguro como material final. La información toxicológica de los hormigones suelen indicar problemas al ingerirlo, inhalarlo o verterlo sobre ojos, nariz, boca, partes sensibles, etc. No se han encontrado evidencias de impactos como carcinogenicidad, mutagenicidad o toxicidad. Es seguro.

De hecho, el hormigón se ha demostrado un material más seguro que muchos otros, y suelos de hormigón pulido han sustituido a otros de materiales causantes de enfermedades como el anquilostoma. Este tipo de suelo a veces recibe el nombre (no muy científico) de "antialérgeno".

¿El hormigón es malo para el medio ambiente?

No cabe ninguna duda de que el hormigón es uno de los materiales de mayor impacto global, debido a su uso. Por ejemplo, está relacionado con el 8% de las emisiones de efecto invernadero, aunque podrían bajar como máximo a la mitad si se considera la carbonatación a lo largo de su vida útil (se ha demostrado que esta carbonatación actúa como sumidero parcial de carbono).

Ca(OH)2 + CO2 → CaCO3 + H2O

El hormigón impacta mucho porque se usa mucho, aunque paradójicamente los impactos de no usarlo serían mayores porque las alternativas son más contaminantes y no permiten la construcción en altura. El hormigón facilita, por ejemplo, la creación de bloques de apartamentos que ahorran ingentes cantidades de emisiones indirectas en materia de movilidad o impacto en biodiversidad.

Impactos ambientales del hormigón

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La industria del cemento, material en el que se basa el hormigón, tiene impactos no despreciables. Extraer las materias primas sin circularidad exige minas de caliza, arena de sílice, arcilla, etc., con lo que existe un efecto amplio en agua o biodiversidad, de entrada. Reciclarlo es imprescindible, aumentar su vida útil (ya de por sí larga) también.

Para su fabricación, los hornos elevan algunos materiales a 1.400 ºC y exigen energía, generalmente derivada de combustibles fósiles, y lo mismo ocurre con la energía necesaria para el transporte. De ahí que muchas plantas de hormigón se ubiquen cerca de lugares próximos a ciudades con un importante volumen de obras o de puertos que faciliten las comunicaciones.

Por contra, también tiene algunos impactos positivos al agregar desechos de otras industrias a su composición, incluyendo desperdicios antes peligrosos. Este tipo de actuaciones disminuyen parte del impacto del hormigón. Están lejos de cubrirlo por completo, aunque hay fórmulas de hormigón muy prometedoras.

Imágenes | mahdis mousavi, Pawel Czerwinski

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